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LA SUERTE DE LA FEA LA GUAPA LA DESEA

Heterocephalus glaber

Os presento a Heterocephalus glaber, la rata topo desnuda. Este roedor habita en Etiopía, Kenia y Somalia. Carece de pelo y su extraño aspecto no la haría precisamente la ganadora de un premio de belleza animal, si lo hubiese… Pero en contrapartida a su fealdad, la naturaleza la ha dotado de un organismo privilegiado gracias al cual no envejece ni padece cáncer. El hombre ha pasado siglos buscando el secreto de  “la eterna juventud”. Lo ha perseguido en las fórmulas de los alquimistas medievales, y creyó encontrarlo en las selvas de Florida donde el conquistador Ponce de León dijo que existía una fuente mágica que rejuvenecía… Pero todo eran espejismos, y al final parece que la solución a esa quimera podría estar en el ADN de esta poco agraciada y diminuta criatura subterránea.

ETERNAMENTE JOVEN

Porque la rata topo  posee las claves del mejor tratamiento antiagingdel mundo. No solo hace gala de una longevidad asombrosa (vive una media de 23 años, frente a los ocho del resto de los roedores), sino que además no muestra síntomas de envejecimiento. Los científicos están desconcertados, ya que el organismo de esta criatura parece desafiar algunas de las leyes básicas de la biología. Sus células no acusan los síntomas del llamado estrés oxidativo, que está vinculado al proceso de envejecimiento y a enfermedades como la ateroesclerosis y el alzhéimer.

Mide entre 7 y 15 cm.

Tampoco entienden los investigadores cómo puede vivir tantos años este estraño roedor teniendo unos telómeros excesivamente cortos. Los telómeros son los extremos de los cromosomas, y su longitud está vinculada a la longevidad. Cuando se desgastan, las células empiezan a envejecer, a menos que el organismo sea capaz de generar una sustancia, llamada telomerasa, que los repare. Pero los telómeros de la rata topo, aunque anormalmente pequeños, no se deterioran. Dado que su organismo no produce telomerasa, los investigadores suponen que debe sufrir alguna mutación que hace que los extremos de los cromosomas se repliquen a sí mismos y se mantengan intactos durante casi toda su vida. Es solo una hipótesis, pero estudian su genética para encontrar el secreto que nos permita   vivir más y mantenernos siempre jóvenes.

CÓMO SOBREVIVIR MEDIA HORA SIN OXÍGENO

Los expertos aseguran que estas mutaciones que sufre la rata topo son fruto de la selección natural ejercida sobre sus ancestros en el medio extremo en el que viven.  Esa existencia en el medio subterráneo ha hecho posible que sea capaz de sobrevivir casi sin oxígeno. En los mamíferos, la privación de oxígeno durante tres o cuatro minutos causa irreversibles daños cerebrales.  Pero la rata topo (pese a que habita en un ambiente en el que la cantidad es del 8% frente  a la media de la superficie, que es del 21%) es capaz de soportar hasta media hora de hipoxia sin sufrir daños. La cusa la han descubierto investigadores de la Universidad de Texas en San Antonio, y tiene que ver con cómo sus células cerebrales regulan la ingesta de calcio.  “El calcio en las células del cerebro hace cosas maravillosas, como formar recuerdos”, explica el biólogo Thomas Park. “Sin embargo, un exceso de calcio hace que todo se descontrole. Las células del cerebro, cuando se ven privadas de oxígeno, no pueden regular la entrada de calcio, y ese exceso puede ser letal.”  Pero las ratas topo comparten una habilidad con los bebés humanos: en las células del cerebro de los reciennacidos los canales de calcio se cierran cuando se produce la privación de oxígeno. Una capacidad que los humanos perdemos con los años, pero que este roedor conserva toda su vida.   Los investigadores también descubrieron que su hemoglobina tiene mayor afinidad con el oxígeno que la del resto de los mamíferos, lo que le permite capturar el poco oxígeno que existe en el medio en el que mora.

Es uno de los pocos mamíferos con comportamiento eusocial , es decir que posee una casta especializada únicamente en la reproducción, siendo esteriles el resto de los individuos de la colonia, como ocurre con algunos insectos sociales tales como las hormigas, termitas y abejas.

UN MECANISMO DE PROTECCIÓN CELULAR

Pero la cualidad más excepcional de la rata topo es su completa inmunidad al cáncer.  No se ha encontrado ningún ejemplar que lo padezca y cuando en el laboratorio se ha intentado provocárselo de forma artificial, los roedores no han acabado desarrollándolo nunca.

Una investigación dirigida por la genetista Vera Gorbunova, de la Universidad de Rochester, ha descubierto que la causa se debe  a las modificaciones que la rata sufre en  un gen. Las células humanas que se cultivan en un laboratorio presentan un comportamiento llamado inhibición por contacto. Cuando una célula entra en contacto con otra, forman una sola capa y dejan de dividirse. Pero las células cancerígenas han encontrado el modo de eliminar esta restricción y siguen proliferando, formando una capa encima de otra.

En cambio, cuando las células cancerosas de rata topo que se cultivan en el laboratorio tienen contacto entre sí, dejan de crecer y dividirse. Este sofisticado sistema defensivo se ha descubierto que se debe a una mutación que dichos roedores tienen en el gen p16INK4a. Los humanos también poseemos este gen, aunque lamentablemente en nuestro caso sin la capacidad de provocar la inhibición por contacto de las células cancerígenas.

Por todos estos motivos, la rata topo desnuda se ha convertido en uno de los animales más fascinantes para los científicos. Los investigadores están convencidos de que esta extraña criatura con una forma parecida a una salchicha con colmillos podría albergar las claves genéticas que nos ayuden a entender mejor las causas del cáncer y, tal vez, incluso a curarlo. ¡Quién lo iba a decir con esa pinta!


Fuente: Revista Quo (nº204. Septiembre 2012)

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Una respuesta

  1. Impresionante lo del bicho topo ese. Según parece la longevidad de los mamífos está relacionada con la edad en la que aparece los caracteres sexuales… efectivamente, hay un mecanismo natural que impide que podamos reproducirnos con nuestra descendencia, consiste en que cuando la descendencia de un organismo está receptiva para la procreación, los padres deben estar ya muerto, así se evita la endogamia y las complicaciones genéticas que conlleva.
    …creo que he dado con la clave para la longevidad del topo este…porque quíen demonio iba a querer progrear con semejante cosa?.

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